Từ khi còn nhỏ, David Schwartz đã bị ám ảnh bởi nắm cửa và ổ khóa. Lúc 5 tuổi, anh dùng một cái tuốc nơ vít để tháo dỡ chúng ra khỏi cửa, và các bức ảnh gia đình của anh luôn có những cánh cửa với nắm cửa bị mất.

“Chức năng của tay nắm cửa là điều khiển chuyển động giữa hai không gian. Đó là một cửa ngõ, một rào cản và trở ngại. Đó là một sự kiểm soát”, Schwartz nói. “Khi rào cản đó biến mất, bạn hiểu nó. Nghe có vẻ ngớ ngẩn, nhưng với tôi thì nó kỳ diệu như là phép thuật vậy. ”

Ở tuổi 48, Schwartz, với bộ râu và với mái tóc dài ngang vai đang dần bị hói, là phù thủy Gandalf của Ripple và là người đồng sáng tạo của cryptocurrency có giá trị thứ 3 thế giới, XRP. Là CTO mới được bổ nhiệm của công ty, Schwartz đang thực hiện nhiệm vụ tháo dỡ và lắp ráp một trong những cánh cổng lớn nhất hành tinh – cánh cổng kết nối gần như mọi ngân hàng trên thế giới để hàng nghìn tỷ đô la có thể chuyển từ tài khoản này sang tài khoản khác.

Tóm lại, Schwartz muốn phá vỡ SWIFT, Hiệp hội Viễn thông Tài chính Liên ngân hàng Toàn cầu, một tổ chức hợp tác của Bỉ được thành lập năm 1973 với hơn 10.000 tổ chức tài chính là thành viên và là tổ chức trung gian lớn nhất trong ngành ngân hàng. Giả sử bạn muốn chuyển $ 5,000 từ tài khoản của bạn tại JPMorgan Chase cho người anh họ của bạn ở La Paz, Bolivia. Chase gửi một thông điệp an toàn qua mạng lưới rộng lớn của SWIFT tới ngân hàng nhận tiền ở Bolivia. Cuối cùng điều này dẫn đến trao đổi ngoại tệ và chuyển tiền, thường thông qua nhiều ngân hàng thành viên. Quy trình này bao gồm việc giám sát quy định, kiểm tra sự tuân thủ và các lớp bảo vệ khác, và được tạo điều kiện thông qua một loạt các thỏa thuận dịch vụ phức tạp. SWIFT xử lý khoảng 25 triệu thông điệp như vậy mỗi ngày, và kết quả là ước tính khoảng 6.74 nghìn tỷ đô la được di chuyển trong các khoản chuyển tiền. Tuy nhiên, mạng lưới SWIFT là không hiệu quả. Trong một thời đại mà email an toàn được truyền ngay lập tức và các khối bitcoin và ethereum di chuyển hàng triệu trong vài phút, hầu hết các khoản chuyển tiền quốc tế mất ít nhất ba ngày để giải quyết, với các khoản phí không rõ ràng và đa dạng.

New CTO David Schwartz at Ripple’s San Francisco headquarters in June.

Dưới sự lãnh đạo về mặt kỹ thuật của Schwartz, Ripple muốn đưa việc chuyển tiền toàn cầu vào thế kỷ 21. Công ty đã tuyển dụng hàng trăm tổ chức tài chính lớn nhất thế giới – từ UBS và BBVA đến American Express và Bank of Indonesia — để kiểm tra các công cụ mới của Ripple được thiết kế để hiện đại hóa cách họ chuyển tiền. Nhưng Schwartz, người vừa trở về từ một tour du lịch tới các ngân hàng châu Âu, phải đối mặt với nhiều trở ngại. Có những kẻ gièm pha bên trong thế giới crypto, những người nghi ngờ những gì Ripple nói về công nghệ của họ – rằng nó được phân quyền và không bị kiểm soát bởi một cơ quan duy nhất. Và nếu việc thuyết phục các chủ ngân hàng chuyển sang nền tảng Ripple chưa được kiểm chứng chưa đủ khó, công ty cũng phải đối mặt với sự cạnh tranh từ một loạt các công ty khởi nghiệp khác, bao gồm Stellar, một công ty chuyển tiền blockchain được thành lập vào năm 2014 bởi một trong những người sáng lập Ripple.

“Chúng tôi muốn tạo một mạng thanh toán như SWIFT. Nhưng trên mạng thanh toán đó, việc giải quyết, sự chuyển động thực sự của tiền, hệ thống thực sự bên dưới bề mặt, sẽ là một mạng lưới phân tán và mở, ”Schwartz nói. “Mục tiêu cuối cùng là tiền di chuyển vô hình, dễ dàng như thông tin.”

Nền tảng của Schwartz phản ánh nền tảng của nhiều nhà công nghệ hiện nay. Là một học sinh mầm non sớm ở ngoại ô Long Island vào những năm 1970, anh bắt đầu lập trình trên máy tính Texas Instruments và Hewlett-Packard của cha mình, chủ yếu để tạo ra hình ảnh trên băng đọc của chúng.

Ở trường trung học, anh ta là một con mọt sách điển hình: Thể thao không phải là thứ anh thích, mà là cờ vua. Năm 1990, anh nhận bằng kỹ sư điện tại Đại học Houston. Năm sau, anh được trao bằng sáng chế đầu tiên — 20 năm trước khi Satoshi Nakamoto phát minh ra blockchain bitcoin – cho một mạng máy tính phân tán mà anh thiết kế để làm nhẹ gánh nặng của một bộ xử lý trung tâm.

Năm 1992, Schwartz và cha của anh, một bác sĩ nội khoa, đồng sáng lập một công ty công nghệ y tế đã phát triển một thiết bị không xâm lấn để ghi lại dữ liệu về tiếng tim. Sản phẩm đã không bán tốt, nhưng nhu cầu cho các lập trình viên đã tăng lên trong kỷ nguyên dot-com, và Schwartz đã theo đuổi một số vị trí lập trình liên quan đến mạng. Trong khi đó, ông đã bắt đầu quan tâm đến crypto. Năm 2001, ông đã đến một công ty ở Santa Clara, California, được gọi là WebMaster Inc., nơi ông đã giúp thiết kế một hệ thống lưu trữ dựa trên đám mây. Trong thập kỷ của mình, ông cũng đã tư vấn cho Cơ quan An ninh Quốc gia (NSA), giúp tích hợp phần mềm mạng của cơ quan với công nghệ cơ sở hạ tầng bảo mật và khóa công khai hiện có. Nói cách khác, Schwartz đã có một kho kiến thức về crypto ở mức cao. “Đó là một trải nghiệm tuyệt vời”, Schwartz nói.

“Khi kết thúc thì tiền sẽ di chuyển dễ dàng như thông tin vậy”

Dần dần, Schwartz đã tạo ra một danh tính online tên là JoelKatz (tên được lấy cảm hứng từ Stimpson J. Cat từ The Ren & Stimpy Show), và qua đó viết về các suy nghĩ triết học của anh. Blog JoelKatz nổi tiếng của anh có tiêu đề “Sự dân chủ dễ bị tấn công bởi 51%”, ám chỉ đến ngưỡng mà một bên có thể giành quyền kiểm soát trên một cryptocurreny, khiến cho nó không còn phân quyền nữa. @JoelKatz, tên trên Twitter của anh, có hơn 100.000 người theo dõi.

Đầu năm 2011, Schwartz bắt đầu tìm kiếm một cái gì đó mới. Những kẻ vô chính phủ crypto đã bắt đầu khám phá blockchain bitcoin như một cách để tránh sự giám sát. Trong khi Schwartz coi mình là một người theo chủ nghĩa tự do, anh đã mua một vài bitcoin và đồng ý với nhiều lý tưởng của phong trào này. Anh đặc biệt gặp rắc rối bởi sự kiểm soát tập trung của tiền bạc.

“Nếu không có ngân hàng nào hợp tác với tôi, tôi sẽ không được điều trần trong một tòa án pháp luật, tôi sẽ không đọc được luật pháp, tôi sẽ không được đối đầu với những người buộc tội tôi. Họ đang thi hành luật theo cách không có bất kỳ biện pháp bảo vệ thông thường nào mà pháp luật phải có. Và điều đó thực sự, về mặt triết học, làm tôi khó chịu, ”Schwartz nói. “Tôi thích ý tưởng về việc loại bỏ những người điều khiển trong bóng tối không phải chịu trách nhiệm một cách dân chủ và không được bầu, nhưng lại hành động như là cảnh sát. Điều đó đưa tôi vào cộng đồng bitcoin. ”

Trong khoảng thời gian này, Schwartz đã gặp Jed McCaleb, người sáng lập công ty giao dịch bitcoin Mt Gox và một công ty đối thủ của Napster gọi là eDonkey 2000. Họ gặp nhau tại một quán cà phê, nơi McCaleb chia sẻ một ý tưởng mà anh gọi là NewCoin. Đến cuối cuộc trò chuyện, cả hai đã quyết định xem họ có thể xây dựng một cơ sở hạ tầng tài chính tương tự như bitcoin sử dụng ít năng lượng hơn và giảm đáng kể thời gian giao dịch hay không.

“Mục tiêu của tôi ban đầu là chỉ để xem nếu nó là sự thật hay không”, Schwartz cho biết, và lúc đó anh đã bắt đầu làm việc với mã mà cuối cùng sẽ củng cố cryptocurrency XRP. “Và sau đó, có lẽ là sau một tháng rưỡi, chúng tôi đã đạt đến điểm mà tôi đã chứng minh với anh ấy rằng điều này sẽ hiệu quả, rằng điều này là có thể, nhưng chúng tôi không biết nó sẽ hiệu quả cho cái gì. Cũng giống như khi bạn phát minh ra một vật liệu mới vậy. Nó có thực sự nhẹ? Nó có thực sự mạnh mẽ? Nó có thể sản xuất được không? Nó có bền không? Nó có bị rỉ không? Và một khi bạn có tất cả những đặc điểm đó, câu hỏi tiếp theo là có trường hợp sử dụng cho nó không? ”

McCaleb và Schwartz đã hợp lực và sớm kêu gọi thêm một lập trình viên khác, Arthur Britto, để giúp Schwartz hoàn thành kiến trúc kỹ thuật của XRP. Vào năm 2012, trong khi Schwartz và Britto viết mã, giám đốc điều hành công nghệ kỳ cựu Chris Larsen, người từng làm việc tại Prosper Loans, đã tham gia Ripple làm giám đốc điều hành đầu tiên. Larsen nhanh chóng bắt đầu tuyển dụng hàng trăm ngân hàng toàn cầu để kiểm tra các phiên bản đầu tiên của công nghệ Ripple. Trong năm 2014, McCaleb trở nên bất mãn và rời công ty, “chia nhánh” hoặc sao chép mã của XRP để mở công ty liên doanh đối thủ tên là Stellar.

Schwartz tiếp tục giúp xây dựng hai công cụ tài chính sẽ trở thành sản phẩm cốt lõi đầu tiên của Ripple: xVia, giao diện thanh toán được thiết kế để cho phép người dùng gửi thanh toán trên toàn cầu với tính minh bạch cao hơn và phần mềm doanh nghiệp xCurrent cho phép các ngân hàng bắt đầu và thanh toán giao dịch. Bằng cách di chuyển các giao dịch đến một ledger được chia sẻ, phân tán mà chỉ cho phép người dùng có thể truy cập, Ripple đã xác nhận có thể tạo điều kiện giao dịch trong vài giây thay vì ngày.

Không mất nhiều thời gian để các ngân hàng nhìn thấy tiềm năng trong những gì Ripple đang tạo ra. Vào năm 2015 Ripple thành lập Ủy ban RippleNet, một nhóm tư vấn gồm các ngân hàng lớn bao gồm Bank of America Merrill Lynch, Ngân hàng MUFG của Nhật Bản, Ngân hàng Standard Chartered, Westpac và Banco Santander của Tây Ban Nha, đã đầu tư vào Ripple và bắt đầu thử nghiệm các phiên bản công nghệ thanh toán ban đầu của họ.

Sự quan tâm của ngân hàng trong Ripple trùng với sự phấn khích chung quanh bitcoin trong năm 2016 và 2017. Mặc dù không có đối tác ngân hàng đầu tiên nào của Ripple sử dụng XRP, giá thấp của nó, cùng với sự nhầm lẫn về mối quan hệ thực tế của nó với Ripple đã khiến giá XRP tăng cao trên các sàn giao dịch crypto lên mức đỉnh 3,65 $ vào tháng 1 năm 2018, tăng từ $ 0,006 chỉ một năm trước đó. Điều này đã khiến cho tiền tệ này có giá trị thị trường 140 tỷ đô la. Larsen, người đã nhận được 9 tỷ XRP khi làm Giám đốc điều hành của nó, đã chứng kiến giá trị crypto của mình tăng tới 60 tỷ đô la.

Chris Larsen, the Ripple cofounder.

Trớ trêu thay, Schwartz, đại sứ nhiệt tình nhất của Ripple, đã chọn một mức lương và 2% cổ phần trong Ripple, thay vì cryptocurrency XRP mà anh đã giúp tạo ra. Cho đến ngày nay Schwartz không được liệt kê như là một người đồng sáng lập của Ripple, mặc dù anh là nhân viên số hai và là kiến trúc sư trưởng của nó. Với giá trị của Ripple là 4,7 tỷ đô la (và giá trị thị trường của XRP là 13 tỷ đô la), giá trị tài sản của Schwartz ước tính khoảng 90 triệu đô la.

Đối với một công ty có sứ mệnh trở thành liên kết cho các ngân hàng toàn cầu, vị trí trụ sở tối tân của Ripple trong khu tài chính của San Francisco không thể tốt hơn. Để đến được văn phòng, trước tiên, người ta phải đi qua một cổng vòm lớn nhìn như đến từ thời đại Medici của Ý. Ở hai bên là các văn phòng của Bank of America và US Trust. Bàn làm việc có không gian mở nằm ở tầng hai của Schwartz rất giản dị — hai màn hình phẳng và bàn phím màu đen là tất cả những gì bạn sẽ thấy.

Cho đến nay, Ripple đã giới thiệu ba sản phẩm quan trọng: xVia, xCurrent và xRapid, nhằm giải quyết một vấn đề lâu đời mà các ngân hàng quốc tế phải đối mặt. Hầu hết các ngân hàng lớn buộc phải duy trì các tài khoản tiền tệ địa phương trên khắp thế giới để sử dụng trong quá trình chuyển tiền. xRapid giải phóng vốn này và giảm chi phí bằng cách thay thế đồng nội tệ bằng cryptocurrency XRP. Quan trọng hơn, trong khi chỉ các tổ chức được phép mới có thể sử dụng các sản phẩm của Ripple, xRapid được thiết kế để giúp các ngân hàng sử dụng dễ dàng hơn cryptocurrency XRP mà bất kỳ ai cũng có thể mua, và nền tảng XRP mà bất kỳ ai cũng có thể xây dựng. Bằng cách này, Ripple hy vọng sẽ biến đổi XRP thành một loại tiền dự trữ phi tập trung cho các ngân hàng quốc tế.

Việc áp dụng các sản phẩm Ripple đã khá khiêm tốn cho đến nay. Banco Santander của Tây Ban Nha, có trong ban giám đốc của SWIFT, đã ra mắt một ứng dụng di động bán lẻ có tên One Pay FX sử dụng sản phẩm thanh toán xCurrent của Ripple. Ứng dụng điện thoại thông minh cho phép khách hàng chuyển tiền giữa bốn quốc gia thử nghiệm — Tây Ban Nha, Vương quốc Anh, Braxin và Ba Lan.

Sản phẩm xRapid của Ripple cũng đã giành được một số sự chuyển đổi. Mercury FX, một công ty ngoại hối có trụ sở tại Luân Đôn cung cấp cho khách hàng một giải pháp thay thế cho các ngân hàng khi gửi và nhận các loại tiền tệ quốc tế, sẽ sớm chuyển từ chương trình xRapid thí điểm sang sản xuất trực tiếp.

“SWIFT đã có độc quyền quá lâu,” Giám đốc điều hành Mercury Alastair Constance nói, “Tại sao họ không vượt qua chi phí và tiết kiệm thời gian?” Câu trả lời là sự kém hiệu quả và lười biếng khiến họ kiếm được nhiều tiền. ”

Ripple không phải là blockchain startup duy nhất sau SWIFT. Ví dụ, Banco Santander đang làm việc với hai nền tảng blockchain cơ sở hạ tầng tài chính khác, Hyperledger Fabric và Ion, để khám phá các ứng dụng khác. “Giống như rất nhiều ngân hàng, chúng tôi phải đầu tư các mức khác nhau ở các khu vực khác nhau”, giám đốc điều hành của Santander John Whelan nói.

Sự cạnh tranh đã khiến SWIFT phải hành động. Năm ngoái, họ đã khởi động sáng kiến Đổi mới Thanh toán Toàn cầu (GPI) của mình trong một nỗ lực để thực hiện thanh toán theo thời gian thực. Tính đến tháng 6 năm 2018, khoảng 180 ngân hàng đã sử dụng phương án mã hóa không phải blockchain này để chuyển khoảng 100 tỷ đô la trong các khoản thanh toán qua biên giới mỗi ngày.

“GPI không phải là xây dựng lại toàn bộ hệ thống của họ”, Harry Newman, giám đốc ngân hàng toàn cầu của SWIFT nói. Fabian Vandenreydt, cựu giám đốc của SWIFT Global Securities, nói thêm rằng vấn đề không phải là liệu công nghệ của Ripple có hoạt động hay không nhưng liệu nó có giúp tiết kiệm cho ngân hàng nhiều tiền hơn chi phí của nó hay không.

Ông đề cập đến một dự án hoàn thành vào năm 2015, khi Ngân hàng Trung ương châu Âu đưa ra một nền tảng mới để liên kết 20 kho lưu trữ chứng khoán trung tâm (CSD). Quá trình này mất bảy năm và ước tính chi phí 400 triệu đô la.

“Nó giống như phẫu thuật tim,” Vandenreydt nói. “Bạn cần phải di chuyển mọi thứ để hệ thống vẫn hoạt động trong quá trình chuyển đổi và chi phí đến từ đó”.

“Tính đến tháng 6 2018, khoảng 180 ngân hàng đã sử dụng phương án mã hóa  này để chuyển khoảng 100 tỷ đô la trong các khoản thanh toán qua biên giới mỗi ngày.”

Schwartz bác bỏ những phản đối như vậy: “Khi bạn cố gắng cập nhật một hệ thống cũ, bạn có xu hướng giữ mọi thứ thay vì thay thế chúng. Tôi nghĩ cách tiếp cận làm lại từ đầu hầu như luôn tạo ra một thiết kế tốt hơn với chi phí thấp hơn. ”

Với hơn 10.000 ngân hàng trong mạng lưới của SWIFT, Newman hy vọng rằng ông có thể chuyển tất cả thành viên của SWIFT sang hệ thống GPI mới vào năm 2020. Trong khi GPI không nhất thiết là kẻ giết Ripple, nó thể hiện một trở ngại nghiêm trọng khác đối với Ripple.

Vào tháng Năm, như thể thừa nhận mình bị bỏ qua trong câu chuyện sáng tạo và phân cấp ban đầu của Ripple, Schwartz đã kín đáo được đặt là giám đốc công nghệ của công ty mà anh đã giúp xây dựng từ đầu.

Là CTO, Schwartz sẽ báo cáo cho CEO Brad Garlinghouse, nhưng về tầm nhìn kỹ thuật của Ripple, anh hoàn phụ trách. Garlinghouse nói: “David không phải là một người sẽ yêu cầu nhiều quản lý vi mô”. Chris Larsen, chủ tịch điều hành của Ripple, nói thêm: “Anh ấy là một phần quan trọng của những gì chúng tôi đang cố gắng làm ở đây.”

Trớ trêu thay, ưu tiên số một của Schwartz là thuyết phục cộng đồng blockchain và khách hàng tiềm năng rằng nhóm của ông tại Ripple đang mất quyền kiểm soát công nghệ mà họ xây dựng.

Kỳ lạ thay, Ripple bị buộc tội kiểm soát tập trung như SWIFT.

Cuộc tranh luận xoay quanh niềm tin. Trong khi blockchain XRP được thiết kế cho mọi người và do đó độc lập và đáng tin cậy, Ripple về lịch sử đã có ảnh hưởng không cân xứng đối với quản trị của nó. Ví dụ, trên bitcoin và ethereum blockchain, xác thực đến từ những người đào độc lập cạnh tranh để xác nhận các khối giao dịch mới để đổi lấy cryptocurrency. Những người sáng lập Ripple, ngược lại, đã tạo ra tất cả 100 tỷ XRP cùng một lúc vào năm 2011. Họ bán XRP định kỳ và phân phối nhiều cho người trong cuộc. Thực tế là, hơn một nửa XRP tồn tại vẫn còn thuộc sở hữu của Ripple.

Tất cả các giao dịch được ghi lại trên blockchain XRP được xác nhận bằng cách sử dụng một hệ thống đồng thuận bao gồm các nhóm trình xác nhận hợp lệ phân tích các giao dịch của mạng. Các trình duyệt tính hợp lệ, hoặc các nút, lần lượt được tổ chức thành các nhóm tin cậy lẫn nhau gọi là UNL, hoặc “danh sách nút duy nhất.” Trong khi các trình duyệt tính hợp lệ chọn UNL của riêng chúng, danh sách được Ripple tạo ra là mặc định, tạo ra một vùng có thể tập trung.

Để giúp bù đắp những lo ngại rằng công ty có thể đổ XRP vào thị trường cryptocurrency hoặc thao túng giá, Ripple đã khóa XRP của nó vào các hợp đồng thông minh giữ tiền trong ký quỹ, tạm thời phát hành 1 tỷ XRP mỗi tháng. Nhưng để thực sự phân cấp hệ thống, Schwartz đang thúc giục mọi người xây dựng trên blockchain XRP theo cách của ethereum. “Bạn không cần sự cho phép của chúng tôi, và chúng tôi không thể ngăn cản bạn,” Schwartz nói.

Đối với các trình xác nhận, Schwartz tuyên bố rằng chỉ có 10 trong số 150 hiện đang hỗ trợ mạng được quản lý bởi Ripple. Đối với bitcoin, khoảng 58% giao dịch được xử lý bởi bốn điểm đào, chủ yếu ở Trung Quốc. Khoảng 57% ether được kiểm soát bởi ba điểm đào. Những gì còn chưa rõ ràng (theo thiết kế) là có bao nhiêu trình xác nhận “không của Ripple” đang dựa vào các UNL Ripple thực sự coi là đáng tin cậy. Nói cách khác, có lo lắng trong cộng đồng crypto rằng, giống như SWIFT, hệ thống của Ripple vẫn được kiểm soát tập trung. Có bao nhiêu giao dịch dựa vào các trình xác nhận hợp lệ của Ripple? “Chúng tôi không biết” là phản hồi chính thức từ một phát ngôn viên của công ty.

Trớ trêu thay, bản thân Schwartz có thể là cách tốt nhất của Ripple để chứng minh rằng blockchain XRP thực sự được phân cấp, và do đó đáng tin cậy và an toàn. Sự tin cậy là một tài sản quý giá trong crypto, và Schwartz, ít được biết đến và không được để ý trong cơn gió XRP được hưởng bởi các đồng nghiệp của mình, trở nên giống như “cậu bé vàng” của cryptocurrency. “Tài sản cá nhân của tôi phù hợp với sự thành công của công ty và các sản phẩm của công ty”, Schwartz nói thẳng thừng. “Nếu đó là giải pháp tốt nhất, hãy sử dụng nó. Nếu không, tại sao tôi lại muốn lừa hoặc ép buộc mọi người có được kết quả không đạt chuẩn? ”