Blockchain có tiềm năng lớn trong việc cải thiện hệ thống thanh toán, nhưng hiện tại tiềm năng này vẫn chưa trở thành sự thực. Vào tháng 3, Swift, một mạng lưới dịch vụ có trụ sở tại Brussels thuộc sở hữu của 11.000 ngân hàng và xử lý hơn một nửa tất cả các khoản thanh toán liên ngân hàng trên thế giới, cho biết cần có thêm nhiều sự tiến bộ trước khi công nghệ ledger phân phối “sẵn sàng hỗ trợ các ứng dụng cấp sản xuất ở quy mô lớn , cơ sở hạ tầng toàn cầu quan trọng ”. Nhưng giờ công nghệ này đang đến, và các khoản thanh toán xuyên biên giới đang ở trong tầm ngắm của nó. Cũng trong tháng 3, tại Money 20/20 – một cuộc hội tụ các thành viên trong ngành thanh toán diễn ra ở Singapore, Ravi Menon, giám đốc quản lý ngân hàng trung ương của Singapore, cho rằng một trong những công dụng mạnh nhất cho công nghệ blockchain là “tạo điều kiện thuận lợi cho việc giải quyết thanh toán xuyên biên giới”. Nhiều người nghĩ rằng hệ thống thanh toán hiện tại của Swift sẽ chuyển sang blockchain trong tương lai. Vào năm 2016, ICICI, một ngân hàng Ấn Độ và Emirates NBD của United Arab Emirates đã thử nghiệm thành công một mạng lưới được xây dựng bởi Infosys để xử lý kiều hối từ Vịnh Ba Tư đến Ấn Độ. Ant Financial đã xuất bản 49 bằng sáng chế blockchain, nhiều hơn bất kỳ công ty nào khác ở bất cứ đâu. Stefan Thomas của Ripple nói rằng 100 tổ chức tài chính trên toàn thế giới cam kết triển khai công nghệ blockchain của công ty mình. Western Union, công ty khổng lồ của ngành công nghiệp kiều hối toàn cầu, cũng đang thử nghiệm với nó.

Ngành doanh nghiệp này, nguồn sống cho hàng chục triệu người nghèo trên thế giới, từ lâu dường như đã chín muồi cho việc thay đổi kỹ thuật số. Với sự di cư tiếp tục tăng lên, dòng kiều hối chuyển sang các nước đang phát triển trong năm 2017 đã đạt khoảng 466 tỷ $ (xem biểu đồ), gấp ba lần dòng tiền viện trợ phát triển. Ví dụ, ở Pakistan, kiều hối năm ngoái trị giá khoảng 20 tỷ $, không thấp hơn nhiều so với xuất khẩu hàng hóa của cả nước. Vào tháng 12, ngân hàng trung ương đã khởi xướng một sáng kiến để thúc đẩy việc sử dụng ví điện tử cho các khoản kiều hối rẻ hơn. Hiện tại, các khoản kiểu hối này rất tốn tiền. Lệ phí gửi 200 $ là khoảng 7,2%, hoặc tới mức là 9,1% nếu số tiền đó chuyển sang châu Phi cận Sahara (và đây là còn chưa tính tỷ giá hối đoái). Mục tiêu phát triển bền vững của LHQ bao gồm mục tiêu cắt giảm chi phí này xuống còn 3%. Một báo cáo của Ngân hàng Thế giới cho rằng các chi phí cao này là do các thỏa thuận độc quyền giữa các công ty chuyển tiền và bưu điện quốc gia, và do về việc “loại bỏ rủi ro” bởi các ngân hàng sợ vi phạm các quy định chống rửa tiền và quy định biết khách hàng của mình.

Các nhà chuyển tiền chỉ ra rằng họ cũng phải chịu chi phí cao. Họ phải “gây quỹ” trước khi chuyển tiền, để tiền ở các tài khoản tại các quốc gia đích để cho phép giải quyết thanh toán nhanh chóng. Ripple trích dẫn một ước tính khoảng 27 nghìn tỷ $ cho tổng kích thước của các tài khoản trên toàn cầu này. Và các nhà chuyển tiền cần sự hiện diện vật lý ở cả hai đầu chuyển tiền. Western Union có hơn 550.000 cửa hàng, bao trùm mọi quốc gia trên thế giới ngoại trừ Iran và Bắc Triều Tiên.

Đấu lại người khổng lồ

Nhưng ngành doanh nghiệp này cũng đang đi vào kỹ thuật số. Các fintechs đã nhắm tới thị trường của Western Union, ít nhất là để khai thác khả năng tiết kiệm chi phí từ sự phát triển của tiền điện thoại di động. Một công ty là TransferWise có trụ sở tại Luân Đôn, tự hào là các khoản phí của họ chỉ bằng một phần tám của ngân hàng bởi vì nó cung cấp một tỷ giá hối đoái “thực”. Một công ty khác, MoneyGram of America, đã chấp nhận đề nghị trị giá 1,2 tỷ $ từ Ant Financial, nhưng vào tháng giêng, vụ mua bán đã bị chặn vì lý do an ninh quốc gia bởi cơ quan giám sát của Mỹ, Ủy ban Đầu tư nước ngoài tại Hoa Kỳ. Một công ty khác, WorldRemit, cũng cung cấp mức phí thấp hơn Western Union, một phần vì mô hình của nó là “kỹ thuật số 100%”, có nghĩa là nó sẽ không chấp nhận bất kỳ khoản tiền mặt nào. Hơn một phần ba số tiền chuyển khoản toàn cầu của nó là cho các dịch vụ tiền điện thoại di động.

Trong khi đó, Western Union đang thay đổi hình ảnh của họ thành một công ty kỹ thuật số, theo Stanley Yung, giám đốc khách hàng của nó cho biết. Doanh thu từ chuyển tiền kỹ thuật số đã tăng 23% trong năm 2017, lên hơn 400 triệu $. Như đối thủ cạnh tranh của nó chỉ ra một cách chua chát, tài chính là một doanh nghiệp đáng chú ý. Cũng giống như việc ít người di chuyển tài khoản ngân hàng của họ, khách hàng không muốn từ bỏ một hệ thống chuyển tiền mà họ đã sử dụng từ lâu, ngay cả khi nó tính phí cao.